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The Gendered and Commodified Female Body in Contemporary Nigerian Fiction

Sule Emmanuel Egya

Abstract


Although African feminist scholarship has grown diverse and dynamic over the years, it seems that little attention is paid to the discursive corporeality of the female body. It is often implied that discourses about the fate of the woman under a patriarchal system already caters for the body of the woman. There is however the need to stage or foreground the female body, by way of giving it much closer attention, its discursive formation, its use and abuse, its process of inscription, and its genderisation as it often fails to escape the exertions of patriarchy. Reading three contemporary Nigerian novels: Zaynab Alkali’s The Descendants, Unoma Azuah’s Sky-High Flames, and Lola Shoneyin’s The Secret Lives of Baba Segi’s Wives, this article examines the representation of the female body in fictional narratives with specific focus on how the body is gendered, sexualized and commodified. The article argues that in the process of inscribing gender and sexuality on the body and commodifying it, the question of body aesthetics is thrown up – the ironic privileging of the beautiful body, the place of the ugly body, the implications of the deformed body, and the entire artificial way of making the body what it is not. The article, after an analysis of the gendered and commodified female body in the novels mentioned above, concludes that the body is a victim of patriarchal and institutional power that inscribes positions and prejudices on it and gestures it towards what one may call self-inferioritisation, although the novelists offer hope of self-emancipation.

 

Les études féministes africaines se sont diversifiées et dynamisées au fil des ans, mais il semble que peu d’attention ait été accordée à la corporalité discursive du corps féminin. Il est souvent sous-entendu que les discours sur le sort de la femme dans un système patriarcal prennent déjà en charge le corps de la femme. Il y a cependant nécessité de mise en scène ou de mise en avant, d’accorder beaucoup plus d’attention au corps féminin, à sa formation discursive, à son utilisation et aux mauvais traitements qui lui sont infligés, à son processus d'inscription et à sa sexo-spécification, car il n’échappe pas toujours au patriarcat. A travers trois romans nigérians contemporains: The Descendants de Zaynab Alkali, Sky-High Flames d'Unoma Azuah et The secret life of Baba Segi’s wives de Lola Shoneyin, cet article examine la représentation du corps féminin dans des récits de fiction sur le corps sexo-spécifié, sexualisé et marchandise. L’article soutient que dans le processus d'inscription du genre et de la sexualité sur le corps et de sa marchandisation, la question de l'esthétique corporelle est soulevée – l’ironique mise en avant du beau corps, la place du corps laid, les implications du corps déformé, et tous les artifices utilisés pour faire du corps ce qu'il n'est pas. Larticle, après une analyse du corps féminin sexo-spécifié et transformé en marchandise dans les romans susmentionnés, conclut que le corps est victime d'un pouvoir patriarcal et institutionnel qui y inscrit des positions et des préjugés et le dirige vers ce que l'on pourrait appeler l'auto-infériorisation, quand bien même les romancières offrent des espoirs d’émancipation.

 




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