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Africa Development

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The Alternative Genealogy of Civil Society and Its Implications for Africa: Notes for Further Research

Ebenezer Obadare

Abstract


Despite its ubiquity in popular and academic discourses, consensus about the epistemological status of the idea of civil society remains elusive. In Africa, the literature is circumscribed by doubts about, first, its applicability; and second, the usefulness of civil society in explicating social processes on the continent. This has generated a conflictive, yet deeply illuminating, scholarship. The paper makes a modest contribution to the debate, first, by mapping the main contours of the existing intellectual divide, and second, critically complicating it by suggesting the emergence of an ‘alternative genealogy' that seemingly renders the debate itself redundant. The ‘alternative genealogy' seems to have emerged, partly out of the desire to respond to misgivings about the possibility of civil society in Africa, and partly to provide a description of civil society which, while not totally divorced from its original meaning(s), nevertheless strikes out in fresh directions, taking into cognisance the radical ways in which the notion of civil society is being used across non-Western societies in general. The paper concludes with an examination of the implications of this re-imagining of civil society for both theoretical analysis and practical engagement.
Résumé

Malgré son omniprésence dans les discours populaires et académiques, il n'y a toujours pas de consensus bien défini autour du statut épistémologique de la notion de société civile. En Afrique, la littérature est circonscrite par des doutes relatifs à l'applicabilité de cette idée, et à l'utilité de la société civile en matière d'explication des processus sociaux en cours au niveau du continent. Ceci a généré un débat académique à la fois conflictuel et assez éclairant. Cette présentation apporte une modeste contribution à ce débat, tout d\'abord en traçant les principaux contours de la division intellectuelle existante, puis en exacerbant celle-ci de manière critique en suggérant l\'émergence d\'une ‘généalogie alternative' qui rend le débat superflu. La ‘généalogie alternative' semble être née de la volonté de réagir aux doutes relatifs à la possibilité d\'instauration d\'une société civile en Afrique; elle découle également, en partie, de la volonté de fournir une description de la société civile qui, tout en ne se départant pas totalement de sa (ses) signification originale(s), n\'en adopte pas moins de nouvelles orientations, en tenant compte de l\'utilisation radicale de la notion de société civile dans les sociétés non occidentales, en général. L\'auteur conclut par une étude des implications de cette redéfinition de la société civile, au niveau de l\'analyse théorique et de l\'engagement pratique.
Africa Development/Afrique et développement Vol.XXIX, No 4, 2004: 1-18



http://dx.doi.org/10.4314/ad.v29i4.22204
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